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Los insectos son capaces de detectar y evitar los repelentes

Investigadores americanos han descubierto los receptores olfativos de los insectos que son sensibles al DEET, un repelente ampliamente utilizado, un repelente ampliamnete utilizado, principalmente contra los mosquitos. De esta manera, no sólo han entendido cómo los insectos lo evitaban sino también cómo encontrar alternativasEl DEET o dietiltoluamida, es un compuesto químico presente en numerosos repelentes empleados para ahuyentar a los insectos. Este producto es particularmente útil para evitar las enfermedades transmitidas por los mosquitos cuya lista la encabezan el paludismo, el chikungunya o el dengue. Sin embargo, el DEET presenta varios inconvenientes.Por una parte, puede disolver ciertos materiales plásticos y por consiguiente es susceptible de causar daños durante su aplicación (por ejemplo sobre la ropa sintética, las patillas de las gafas…). Además, es neurotóxico para los mamíferos mientras que los mosquitos desarrollan poquito a poco una resistencia. Y por último, este producto es caro y por lo tanto no adaptado para los países pobres, en particular en África, donde sería más que necesario.

 

Receptores en las antenas

A pesar de todo lo que se sabe sobre este producto “hasta ahora, nadie tenía la menor idea de los receptores olfativos utilizados por los insectos para evitar el DEET”, indica el entomólogo Anandasankar Ray citado por el AFP. Con la ayuda de su equipo de la universidad de California, este investigador consiguió identificar los receptores olfativos de los insectos sensibles al DEET. En el estudio publicado en la revista Nature, explica cómo se llevaron a cabo investigaciones sobre la drosophila (mosca del vinagre). Durante estos estudios, los científicos modificaron genéticamente la mosca para que las neuronas activadas por el DEET se volviesen de color verde fluorescente. De esta forma, se descubrió que los receptores implicados en la reacción al DEET, llamados Ir40a, se situaban en el interior de una región poco examinada de la antena del insecto, el sacculus. Más interesante todavía : asimismo, los investigadores han identificado nuevos compuestos químicos que actúan sobre los mismos receptores y que podrían servir de alternativa al DEET.

 

Nuevos repelentes

Así, “nuestros hallazgos podrían llevar a una nueva generación de repelentes baratos que podrían proteger a los hombres, los animales y también, en el futuro, las cosechas”,subraya Anandasankar Ray. Se experimentó con ocho sustitutos potenciales y el 50% de ellos resultaron eficaces contra el mosquito-tigre (Aedes albopictus), vector del dengue y del chikungunya. Tres de ellos son agentes de sabor y aroma ya autorizados por las autoridades americanas como aditivos alimentarios, señala el AFP. Para el Profesor Ray, estos productos “son muy seguros para el hombre, no disuelven los plásticos y son muy eficaces como repelentes anti-insectos”. Queda el tema del precio. “Nuestro sueño es que sean suficientemente asequibles para poder utilizarlos como medio de prevención en África, Asia, América Latina”, espera el entomólogo. En efecto, “son regiones del mundo donde muchísima gente padece enfermedades transmitidas por los mosquitos y otros insectos y donde el DEET no se utiliza porque es demasiado caro”.


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